WinSxS: la carpeta para los archivos del sistema

Cuando acabamos de comprar o reinstalamos un ordenador, su espacio de almacenamiento nos parece infinito. Es posible, incluso, que, como usuarios, nos preguntemos si vamos a necesitar de veras un espacio de disco de 500 gigabytes o de 1 terabyte. Tras unos meses de uso y después de instalar distintas aplicaciones que ocupan bastante espacio, la cosa cambia, y el espacio en disco se va reduciendo poco a poco sin saber muy bien por qué a primera vista. El motivo: el sistema operativo de Windows necesita una cantidad de espacio bastante considerable para actualizar y mantener sus datos de sistema.

Las actualizaciones se suelen descargar e instalar en un segundo plano. Si una actualización falla, lo normal es que se pueda abrir la versión anterior de la aplicación. Esta versión se encuentra en una carpeta del sistema que se denomina WinSxS folder (carpeta WinSxS). Esta carpeta tiene, además, otras funciones. Con el tiempo, la carpeta va ocupando un volumen considerable. Y es en ese momento cuando nos surge la duda de bajo qué circunstancias y cómo se puede limpiar la carpeta WinSxS. En cualquier caso, nunca se deben eliminar los archivos de la carpeta WinSxS de forma manual. Esto podría afectar de una forma muy negativa a la funcionalidad del sistema.

Datos clave sobre la carpeta WinSxS

La carpeta pertenece a las carpetas estándar de las instalaciones Windows. Por ese motivo, se encuentra en la partición del sistema. WinSxS es la abreviatura de “Windows-Side-by-Side”. Traducido de forma literal, side-by-side significa uno al lado del otro. Esto da una idea del propósito de esta carpeta: en ella, las versiones de los archivos se guardan de forma adicional. La denominación en español de la carpeta WinSxS es “almacén de componentes”. Contiene predominantemente archivos del sistema y puede alcanzar un volumen de varios gigabytes.

Propósito de la carpeta WinSxS

En la carpeta WinSxS se mantienen disponibles los archivos necesarios para la restauración del sistema. En especial, admite las siguientes aplicaciones:

  • Guardar de forma paralelalas distintas versiones de las bibliotecas de vínculos dinámicos (DLL) y de otros archivos del sistema: puede suceder que las aplicaciones antiguas no sean compatibles con las modificaciones en las DLL. Por este motivo, en WinSxS se guardan al mismo tiempo distintas versiones.
  • Activar y desactivar funciones durante el funcionamiento: algunas funciones de Windows, como, por ejemplo, la aplicación de virtualización Hyper-V y la sandbox vinculada a ella pueden activarse sin tener que instalarse. Los archivos necesarios para ello también se encuentran en esta carpeta.
  • Añadir roles en los sistemas operativos de servidor: las funciones de los sistemas operativos de servidor de Windows también se llaman roles. De esta forma, el servidor puede, por ejemplo, tomar el rol de un servidor DHCP en la red. Para este tipo de extensiones también se usa la carpeta WinSxS.
  • Restablecer el sistema en caso de problemas de arranque: si el sistema operativo no se inicia, se puede arrancar en un modo de restablecimiento. De esta forma, se puede acceder a versiones antiguas de los programas del sistema.
  • Desinstalar actualizaciones problemáticas: cuando Windows ejecuta una actualización, no elimina la versión anterior, sino que la guarda para poder acceder a ella en caso de dificultades.

Gestionar la carpeta WinSxS

Los sistemas operativos de Microsoft ofrecen varias posibilidades para limpiar la carpeta WinSxS sin necesidad de recurrir a programas externos. No hay apenas diferencias entre las versiones habituales de Windows 8, 8.1, 10 y las variantes del servidor. En cualquiera de las versiones, hay que tener en cuenta que el tamaño de la carpeta del sistema mostrado en el explorador no siempre se corresponde realmente con el espacio de almacenamiento real. El motivo son los vínculos con los archivos ya existentes.

Hecho

Por vínculos (también denominados enlaces o links) se entienden las entradas que hacen referencia a otros archivos. Se diferencia entre los vínculos permanentes (hardlinks) y los vínculos simbólicos (softlinks o symbolic links). El contenido de un archivo se guarda separado de los metadatos (nombre, ruta de almacenamiento) en un sistema de archivos. Al crear hardlinks, se introduce un nuevo nombre que hace referencia a un archivo ya existente en el espacio de disco. La entrada no se debe diferenciar de la entrada de archivo original. En cambio, en el caso de los softlinks, solo se crea una referencia a la entrada de archivo original. En Windows, los softlinks tienen la extensión .lnk.

Es importante que las versiones de los programas que ya no se utilicen solo se eliminen de la carpeta WinSxS si el sistema ha funcionado de forma estable durante un período largo de tiempo. Después de eliminar estas versiones, los cambios a una versión anterior o la eliminación de la actualización ya no serán posibles.

Windows 8, 8.1, 10, Server 2012

Para organizar la carpeta WinSxS, Windows tiene disponible el liberador de espacio en disco. Este liberador también sirve para limpiar otras carpetas de Windows. Se puede abrir desde el campo de búsqueda o desde la ventana de comandos de Windows con el comando cleanmgr.exe. En primer lugar, se te preguntará qué unidad de disco quieres limpiar. Después se mostrará un campo de selección con los elementos que se pueden eliminar. Por ejemplo:

  • Archivos de programa descargados
  • Archivos temporales de internet
  • Archivos de optimización de distribución
  • Archivos temporales

Además, puedes ver el espacio total que se recuperará. Después de seleccionar las categorías deseadas, se confirma con el botón “Aceptar” y la limpieza comenzará después de una solicitud de confirmación.

Encontrarás opciones adicionales en el apartado “Limpiar archivos de sistema”, aunque necesitarás derechos de administrador para acceder. El programa se iniciará también preguntando qué unidad de disco se va a limpiar. A continuación, estarán disponibles los siguientes campos de selección adicionales:

  • Limpieza de actualizaciones de Windows
  • Antivirus de Windows Defender
  • Archivos de registro de actualizaciones de Windows
  • Paquetes de controladores de dispositivos

Una alternativa práctica para limpiar la carpeta WinSxS es el programa de línea de comandos dism.exe. Para ello, se debe iniciar la consola con el símbolo del sistema (cmd.exe) con derechos de administrador. El comando Dism.exe /Online /Cleanup-Image /AnalyzeComponentStore analiza la carpeta WinSxS para determinar el espacio realmente utilizado. Además, la ejecución del comando ofrece información útil, por ejemplo, la fecha de la última limpieza, y desglosa para qué componentes se está utilizando la memoria. La herramienta también ofrece la función WinSXS cleanup: Dism.exe /Online /Cleanup-Image /StartComponentCleanup

Otras opciones útiles del programa son:

  • Dism.exe /Online /Cleanup-Image /ScanHealth para inspeccionar la carpeta WinSxS
  • Dism.exe /Online /Cleanup-Image /RestoreHealth para solucionar errores determinados. Como con todas las carpetas, también existe la posibilidad de reducir el tamaño de la carpeta WinSxS mediante la compresión. En primer lugar, se deben abrir las propiedades en el menú contextual y seleccionar la opción “Opciones avanzadas”. En el nuevo campo de selección, debes marcar la casilla “Comprimir contenido para ahorrar espacio en disco”.

WinSxS en Windows 7

En principio, no es recomendable seguir utilizando equipos con Windows 7 como sistema operativo. Desde el 14 de enero de 2020, ya no hay actualizaciones de seguridad para esta versión del sistema operativo. Con todo, por si acaso sigues utilizando Windows 7, por ejemplo, como sistema independiente para una aplicación determinada, abordaremos aquí brevemente cómo gestionar la carpeta WinSxS con este sistema operativo.

El liberador de espacio ya estaba disponible en esta versión y visualmente no se diferencia mucho de las otras versiones de Windows. Por eso, se puede utilizar tal y como hemos descrito antes. La herramienta dism.exe se introdujo con la versión Windows 7. Sin embargo, no tiene la misma gama de funciones. Así, faltan las opciones para escanear la carpeta y para solucionar problemas.

Alternativas para ahorrar espacio

Si no basta con disminuir el tamaño de la carpeta WinSxS, existen otras alternativas para conseguir más espacio:

  • Desactivar la hibernación del sistema: para la hibernación del sistema, se genera un archivo de imagen con la denominación hiberfil.sys que puede ocupar un tamaño considerable.
  • Almacenar los perfiles de usuario en otra unidad de disco: si se debe evitar una reinstalación, se puede cambiar el lugar de almacenamiento de las subcarpetas del perfil de usuario en el apartado de propiedades en la pestaña “Ubicación”. También es posible utilizar otra unidad de disco, por ejemplo, un nuevo disco duro.
  • Almacenar las carpetas de programas en otras unidades: en la mayoría de los casos, los programas que ocupan especialmente mucho espacio pueden instalarse en otras unidades de disco.
  • Desinstalar programas y funciones no necesarios a través del punto de menú “Programas y características” del panel de control
  • Eliminar carpetas no necesarias, como Windows.old
  • Desactivar puntos de restauración

En ocasiones, no basta con liberar espacio en las carpetas de Windows. En esos casos, la mejor alternativa es la reinstalación o el restablecimiento del sistema. Para ello, también existen distintas alternativas que dejan intactos los programas instalados o los archivos propios. En este sentido, existen ligeras diferencias entre las versiones Windows 7, Windows 8 y Windows 10.

¿Por qué no se puede limpiar la carpeta WinSxS sin más?

Windows guarda información importante para el sistema en WinSxS. Si se borra o se cambia de lugar esta información, algunos procesos puede que dejen de funcionar adecuadamente. Pero ¿a qué se debe?

Unidades de disco de Windows

Normalmente, Windows se encuentra instalado en la primera partición del disco duro. Las particiones también se denominan unidades de disco o volúmenes. Juntos componen un mismo dispositivo de memoria. La primera partición de un disco duro recibe, por lo general, la letra de unidad de disco “C”. En la ruta C:\Windows\ se encuentran la mayor parte de los archivos y carpetas de importancia para el sistema operativo, entre las que se incluye WinSxS.

Estos ficheros no se pueden desplazar a otra unidad de disco sin más, ya que, de ser así, los componentes del sistema operativo no los encontrarían. Por eso, es importante destinar suficiente espacio en disco para la partición del sistema durante la instalación-

Hecho

El espacio de almacenamiento de un disco duro debe gestionarse en estructuras compatibles con el sistema operativo. Para ello, se crean una o varias particiones. El espacio de almacenamiento se divide de forma lógica. Cada partición se formatea con un sistema de archivos, el cual gestiona la estructura de carpetas y los archivos, incluidos los metadatos. El disco duro realiza una tabla de partición en la que se incluyen todas las particiones.

Actualizaciones, Service Packs y revisiones

Los sistemas operativos y otras aplicaciones hace tiempo que ya no son estructuras inflexibles que se instalan en un momento concreto y ya se utilizan durante años. Debido a su complejidad y al continuo cambio en sus exigencias, necesitan mejoras en todo momento o ampliaciones. Para ello, existen diversas posibilidades: Los hotfix (una solución rápida a un problema), actualizaciones (una actualización planificada) y Service Packs (un conjunto de actualizaciones y hotfixes) acceden a la información de WinSxS para conocer el estado del sistema. Si no se dispone allí de las referencias necesarias, las actualizaciones del sistema operativo se instalan incorrectamente o no se instalan en absoluto.

Hecho

La diferencia entre los conceptos update y upgrade radica en el contenido funcional de la actualización. Una update normalmente mejora un programa en el marco de las funciones que ya posee. La upgrade implica mejorar el programa a una versión disponible de mejor calidad o a una versión que se acaba de publicar. Por otro lado, la downgrade implica el cambio a una versión más antigua del programa o a un programa con menos funciones y se realiza cuando las nuevas versiones contienen errores.

Estructura modular de los programas

Una razón que explica la dependencia entre los programas y las bibliotecas o funciones del sistema es la estructura modular de los programas. Algunas funciones, como, por ejemplo, la apertura de archivos o la comprobación de hora del sistema, las necesitan varios programas. El sistema operativo da acceso a estas funciones mediante interfaces de programación para que los desarrolladores las puedan importan en sus programas. Muchas de las bibliotecas de funciones se encuentran en la carpeta WinSxS. Si se eliminan estos datos de forma imprudente, puede suceder que algunos programas ya no puedan funcionar.

En resumen:

Especialmente cuando hablamos de portátiles u ordenadores cuyos sistemas operativos están instalados en una SSD, es cada vez más frecuente que se den problemas con la memoria disponible. Mediante la limpieza de la carpeta WinSxS, nos podemos deshacer del lastre de los archivos que ya no necesitamos. Sin embargo, es importante hacerlo sin eliminar manualmente ningún contenido necesario. Es imprescindible que la eliminación se lleve a cabo con las herramientas de Windows. Si acabas de instalar una gran actualización, debes evitar la eliminación a toda costa. De lo contrario, las posibles actualizaciones defectuosas ya no podrán desinstalarse.


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